水星计划

水星计划(Project Mercury)是美国第一个载人航天计划, 1958年开始正式实施,计划的目标是向太空发射搭载宇航员的航天器并安全返回。计划原本由美国空军主导,后转由美国国家航空航天局负责,共成功飞行 11次。

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人文科技:水星计划

二战结束后,美国与苏联开始冷战。为了在对抗中获得压倒性的军事实力,双方展开了核竞赛。着这场竞赛中,苏联显然略胜一筹,于是他们将目光转向了从纳粹德国那里缴获来的新型武器上。苏联开始研究火箭,随后研制出了世界上第一枚洲际弹道导弹R-7。

 
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1957年一枚经过改装的R-7火箭发射升空,火箭上搭载了世界上第一颗人造卫星“人造地球卫星1号”。这颗卫星的发射震惊了美国,华盛顿的政客们开始意识到卫星的巨大价值。美国海军在惊人的1个月内拿出了成果:先锋TV3号运载火箭,结果却是美国数万观众在电视直播中见证了它的失败,引来嘘声一片。

 
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先锋TV3失败的同时,苏联发射了人造地球卫星2号,将一条地球生命送入了太空:雌性混种犬莱卡。在这种情况下,美国过只有先苏联一步将人送上太空,才能扳回两度落后的局面。于是,新成立不久的美国国家航空航天局(NASA)从美国军方手中接手了任务。

 
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这是美国第一个载人航天计划,原本名叫宇航员计划,但是时任总统艾森豪威尔认为这个名字容易让人把注意力放在驾驶员身上,继而产生误解,于是依据古代神话将其更名为水星计划。如此一来既和之前的木星号火箭、宇宙神火箭等相互对应,也明确了此后美国航天任务大部分以古代神话传说来命名的传统。

 
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NASA从110名候选人中选出一个7人小组作为水星计划的宇航员。1961年5月5日自由7号飞船从卡纳维拉尔角空军基地发射升空,上面搭载了第一位进入太空的美国人艾伦·谢泼德。但这次飞行被赫鲁晓夫戏称为“跳蚤的一跃”,因为谢泼德并没有进入绕地轨道,仅仅是在亚轨道飞了15分钟。

 
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“水星”计划中第三个飞上太空的人叫约翰·格林,他终于在1962年完成了绕地飞行。“水星”计划虽然晚于苏联10个月才实现轨道飞行,但从技术上取得的成就却比苏联的“东方”计划更大。“水星”计划于1963年结束,除了被取消的9次飞行任务,共完成25次飞行试验,耗资约4亿美元。

 
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水星计划原定发射9艘载人飞船,后来因为双子座计划和阿波罗计划的顺利实施,计划中的最后3次任务被取消。双子座和阿波罗都是针对登月的研究和任务,其成果对人类影响深刻。尤其是阿波罗工程,是世界航天史上具有划时代意义的一项成就。

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