卡西尼-惠更斯号

卡西尼惠更斯号(Cassini-Huygens space probe)是由探索土星的“卡西尼号”和探索土卫六的“惠更斯号”探测器两部分组成的,于1997年发射。是美国国家航空航天局、欧洲航天局和意大利航天局的一个合作项目,是人类迄今为止发射的规模最大、复杂程度最高的行星探测器。

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人文科技:卡西尼-惠更斯号

卡西尼惠更斯号的主要任务是对土星系进行空间探测。土星的体积则仅次于木星,与木星、天王星和海王星同是太阳系中拥有行星环的行星之一。土星主要由氢组成,还有少量的氦与微量元素,内部的核心包括岩石和冰,外围由数层金属氢和气体包裹。

 
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卡西尼惠更斯号的前辈是“伽利略号木星探测器”,是NASA第一个直接专用探测木星的航天器,这个名字自然是为了纪念发现土星有“耳朵”和木星四卫星的伽利略。伽利略号获得了木星大气层的第一手资料,并在1995年将探测器放上了木星。伽利略号的成功鼓舞了美国和欧洲进一步合作,又研制了一个飞向土星的“卡西尼号”。

 
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“卡西尼号”的命名是为了纪念对发现土星光环的环缝的天文学家乔凡尼·多美尼科·卡西尼。卡西尼是第一个发现土星的四个卫星(土卫八、土卫五、土卫四、土卫三)的人,后来还发现了土星光环中的一道暗缝——“卡西尼环缝”。另外,他还是最早对黄道光进行系统地观察和研究的人。

 
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卡西尼号还携带了一个探测器——惠更斯号。惠更斯号此行的目的是专门为了探测土星最大的卫星——土卫六。土卫六是太阳系唯一一个拥有浓厚大气层的卫星,因此科学家们高度怀疑土卫六上有生命体的存在。据探测,土卫六上与地球早期生命形成时的环境相似,或许能够帮助人们揭开地球生物是如何诞生的。

 
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土卫六的发现者是克里斯蒂安·惠更斯,“惠更斯”号的命名也是为了纪念这位把伽利略的土星“耳朵”“变成”土星光环的伟大天文学家。此外,惠更斯在力学、光学、数学方面都有所成就,更是介于伽利略与牛顿之间的重要物理学先驱。他是概率论的创始人,惠更斯光学原理的提出者,发明了摆钟,改进了望远镜、显微镜与计时器。

 
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1997年10月15日,卡西尼号发射升空,2004年7月1日成功进入预定轨道。卡西尼号为人们展现了土星光环的美丽夺目;清晰的拍摄到了土卫五的冰冻表面和数以百万计的太空岩石碰撞形成的大陨石坑;还看到了金星从土星环中穿过。土星光环突然向外喷射出一股巨大的氧气流则成为了科学家们新的谜题。

 
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2004年12月,惠更斯号与卡西尼号分离,飞向土卫六,调查云、大气层、表面地貌,成为人类第一个登陆土卫六的探测器。科学家们发现,土卫六上似乎有一条与尼罗河相似但要小很多的河流,超过400公里。科学家推断河流位于土卫六北极地区,充斥着液态烃,这是首次有如此高清的图像显示地球之外存在这样庞大的“水系”。

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